Emile Claus.

Emile_Claus_-_Zelfportret
Zelfportret (ca.1874)

De Leie heeft door de jaren heen menig kunstenaar geïnspireerd. In de eerste helft van de twintigste eeuw bereikte de kunstbeleving aan de Leie een hoogtepunt toen diverse kunstenaars zich in de dorpen aan de Leie vestigden en daar een kunstenaarscollectief vormden die later bekend zou worden onder de naam “de Latemse School”.


Eén onder hen was Emile Claus. Hij was een kind van de Leie, geboren in Sint-Eloois-Vijve op 27 september 1849. Reeds op jonge leeftijd ontwikkelde hij een bijzonder tekentalent en volgde hij les in de plaatselijke academie te Waregem. Maar op 20-jarige leeftijd trok hij naar Antwerpen, waar hij zich inschreef aan de Academie voor Schone Kunsten. Aanvankelijk schilderde hij vooral portretten en realistische dorpstaferelen. Na zijn studies keerde hij in 1885 terug naar de Leiestreek. Hij nam zijn intrek in Villa Zonneschijn in Astene. Vanaf dan werd het plattelandsleven aan de Leie zijn grootste inspiratiebron.

Vanaf 1890 spoorde hij herhaaldelijk naar Parijs waar hij in contact kwam met de Franse impressionisten. Onder hun invloed  paste hij ook zijn eigen stijl aan, dat voortaan helderder en spontaner werd. Bij zijn terugkomst schilderde hij het landschap aan de Leie in steeds heviger kleuren en met fijnere nuances, met het licht van de zon als één van de belangrijkste facetten. Zo werd hij de voortrekker van het luminisme in Vlaanderen. Stilaan raakte hij bekend als “de zonneschilder“.

Tijdens de Eerste Wereldoorlog verbleef hij in ballingschap in Londen, waar hij een reeks schilderijen aan de Theems vervaardigde.

Maar na de oorlog keerde Emile Claus terug naar zijn Villa Zonneschijn Astene, waar hij zijn oeuvre vervolledigde. In de laatste jaren van zijn leven werkte hij nog enkele portretten af van onder meer zijn echtgenote en enkele bevriende kunstenaars en schrijvers zoals Cyriel Buysse.
Emile Claus stierf plotseling op 14 juni 1924 op 75-jarige leeftijd. Hij werd begraven in zijn eigen tuin.

Emile Claus door Jenny Montigny
Emile Claus aan het werk in zijn atelier, getekend oor Jenny Montigny (leerlinge en vriendin van Emile Claus)

De werken van Emile Claus zijn verspreid over belangrijke musea in de hele wereld. Maar de meeste schilderijen van zijn hand zijn te zien in het Museum voor Schone Kunsten in Gent en in het Museum van Deinze en de Leiestreek .

Hieronder een selectie uit het werk van Emile Claus. (Klik op een afbeelding om te vergroten).